¿Dónde está la flora más rica del mundo?

Nueva Guinea tiene la flora insular más rica del mundo, según la primera lista de plantas de la zona catalogada por expertos.

Los esfuerzos de los investigadores han producido una lista de 13.634 especies de plantas descritas científicamente para la flora de Nueva Guinea (que comprende Papua Nueva Guinea y Papua indonesia), de las cuales se sabe que el 68% se encuentran solo en la isla.

Este recuento captura el conocimiento adquirido durante casi 300 años de exploración científica, precedidos por los 50.000 años de compromiso práctico con la flora que se ha producido desde la colonización humana de la isla.

Este enfoque de cultivar árboles y cultivos en el mismo lugar utilizó árboles de Casuarina fijadores de nitrógeno hace 1.000 años y ha demostrado ser sostenible hasta la actualidad.

Imagen de JulesR

No está claro cuántas plantas de Nueva Guinea aún faltan en el registro científico y, por lo tanto, están ausentes de la lista recopilada por Cámara-Leret y sus colegas. La lista de los autores incluye 3.962 especies de árboles, en comparación con 10.071 que figuran en un inventario de la Amazonia.

Se estima que el número total de especies de árboles en la Amazonía es de alrededor de 15.000. Esta estimación se basa en extrapolaciones de un inventario de todos los árboles relevados en 1.946 parcelas de estudio, que comprenden un área total de 20 kilómetros cuadrados, este total relevado representa el 0.00035% del área de la selva amazónica.

Se ha sugerido que la mayor parte de la diversidad faltante será capturada solo por estudios intensos y geográficamente extendidos, lo que nos permitirá especular sobre la ecología y el estado de conservación de las 5.000 especies de árboles «fantasmas» de la Amazonia.

La situación en Nueva Guinea es aún peor, porque la lista de árboles generada por Cámara-Leret y sus colegas no puede evaluarse con una estimación significativa de todas las especies de árboles presentes, debido a la falta de datos de parcelas de plantas en toda la isla.

Un conjunto de 300 parcelas que cubren un total de 3 kilómetros cuadrados coincidiría con la intensidad de muestreo lograda en la Amazonia (que tiene tierras boscosas que son más de seis veces más grandes que ese hábitat en Nueva Guinea).

Imagen de Pepper Trail

Las 3.962 especies de árboles de Nueva Guinea catalogadas por Cámara-Leret y sus colaboradores proporcionan una base de recursos que respalda una red trófica compleja, que incluye herbívoros, depredadores, parásitos y agentes causantes de enfermedades (patógenos).

Un cálculo posterior (ignorando las diferencias en especies de insectos entre diferentes áreas geográficas y hábitats) sugiere que, con 3.962 especies de árboles, podría haber hasta un millón de tipos diferentes de interacción planta-herbívoro y alrededor de 200.000 comedores de árboles (especies de insectos en Nueva Guinea).

Una de cada cinco especies de plantas en la lista es una orquídea y, con 2.856 especies, la familia Orchidaceae es más diversa que las siguientes siete familias de plantas más grandes combinadas.

Las innovaciones evolutivas que probablemente aceleraron la especiación de orquídeas en todo el mundo incluyen la pollinia (parcelas de polen transferidas a un polinizador), un estilo de vida epifítico (una planta de orquídea crece en otra planta) y un tipo de proceso fotosintético de fijación de carbono llamado metabolismo del ácido crasuláceo que se adapta al condiciones áridas a las que se enfrentan las epífitas no arraigadas en el suelo.

Debería elaborarse un índice de la facilidad para realizar investigaciones sobre la diversidad biológica, análogo al índice del Banco Mundial sobre la facilidad para hacer negocios, para clasificar la competitividad de los países tropicales que compiten por el conjunto limitado de conocimientos especializados y fondos de investigación internacionales.

El Protocolo de Nagoya de 2014 para el Convenio sobre la Diversidad Biológica estaba destinado a mejorar la colaboración científica internacional garantizando la distribución de beneficios.

A diferencia de Indonesia, Papua Nueva Guinea no es signataria del Protocolo de Nagoya, y esto podría contribuir a sus esfuerzos por convertirse en uno de los países tropicales más favorables a la investigación de la biodiversidad.

Imagen de Sue Mansfield

La lista de plantas de los autores para Nueva Guinea es un excelente comienzo en un largo viaje hacia la obtención de un inventario completo de la biodiversidad de Nueva Guinea, una herramienta necesaria para garantizar la conservación y el uso sostenible de las plantas. Es fundamental que los propios habitantes de Nueva Guinea, como custodios de esta diversidad biológica, forjen el camino hacia la consecución de este objetivo.

Fuente: Nature

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