Un nuevo mundo en el núcleo de la Tierra

El núcleo interno «sólido» de la Tierra en realidad podría ser un poco blando, según los investigadores.

Durante más de medio siglo, la comunidad científica pensó que el núcleo interno de la Tierra era una bola sólida de aleación de hierro comprimido rodeada por un núcleo externo líquido. Pero una nueva investigación, publicada el 20 de septiembre en la revista Physics of the Earth and Planetary Interiors, sugiere que la firmeza de la bola planetaria varía de metal duro a semiblando a líquido.

En cierto modo, el núcleo interno de la Tierra sigue siendo tan misterioso como lo era cuando Julio Verne publicó su fantástico «Viaje al centro de la Tierra» en 1864. Aunque los científicos saben desde la década de 1950 que nuestro planeta no es hueco como predijo Verne, el interior del planeta aún está inexplorado; el inmenso calor y la presión son simplemente demasiado grandes para que cualquier sonda humana o hecha por humanos pueda viajar allí.

A menos que algo terrible le suceda a nuestro planeta, nunca tendremos una observación directa del núcleo de la Tierra.

Jessica Irving – Universidad de Bristol

En cambio, los geofísicos se basan en ondas sísmicas generadas por terremotos . Al medir estas vibraciones masivas, los científicos pueden reconstruir una imagen del funcionamiento interno del planeta de una manera que es «similar a una tomografía computarizada de una persona», dijo Irving.

Estas ondas vienen en dos tipos principales: ondas de compresión en línea recta y ondas de corte onduladas. Cada ola puede acelerar, ralentizar o rebotar en diferentes medios a medida que viaja por el suelo.

Para Rhett Butler, geofísico del Instituto de Geofísica y Planetología de Hawai, el nuevo estudio comenzó como una cuestión de números no coincidentes. Butler estaba observando cómo las ondas sísmicas creadas por grandes terremotos en cinco lugares diferentes viajan a través del núcleo de la Tierra hasta el lado exactamente opuesto del globo. Pero algo estaba mal: las ondas de corte de los terremotos, que deberían haber atravesado una bola sólida de metal, en cambio, se estaban desviando en ciertas áreas.

Los números sorprendieron a Butler. Sabía que las matemáticas de las ondas sísmicas eran correctas, lo que solo podía significar una cosa: los científicos tenían la estructura incorrecta.

Descubrieron que las ondas que observaron funcionaban si, en lugar de ser una bola sólida, el núcleo tenía bolsas de hierro líquido y «blando», semisólido cerca de su superficie.

La gama de consistencias del hierro fue particularmente sorprendente, según Butler. «Hemos visto evidencia de que no solo no es suave en todas partes; es realmente difícil en algunos lugares», dijo. «Tiene superficies duras contra el hierro fundido o blando. Así que estamos viendo muchos detalles dentro del núcleo interno que no veíamos antes».

Esta investigación podría revolucionar potencialmente nuestra comprensión del campo magnético de la Tierra . Mientras que el núcleo externo líquido en remolino impulsa el campo magnético de nuestro planeta, el núcleo interno ayuda a modificar el campo, según una investigación publicada en 2019 en la revista Science Advances. Otros planetas, como Marte, tienen un centro líquido pero carecen tanto de un núcleo interno como de un campo magnético, según una investigación de la NASA . Por lo tanto, Butler e Irving, expresan una comprensión más profunda del núcleo interno que ayudará a los científicos a comprender la relación entre el interior de un planeta y su actividad magnética.

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F. Soler

F. Soler

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